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Abkürzungen, Kurzwörter und genormte Kürzel

Abkürzungen sind mit Bezug auf die geschriebene Form von Wörtern gebildet, und zwar unabhängig davon, ob sie als solche gesprochen werden können oder nicht (Nr. für Nummer, EU für Europäische Union).
Kurzwörter beziehen sich dagegen auf die gesprochene Form von Wörtern und werden auch so ausgesprochen (Trafo für Transformator, Uni für Universität, Lok für Lokomotive). Abkürzungen und Kurzwörter dienen der knappen und schnellen Information. Es wäre umständlich und zeitraubend, würden zum Beispiel Teilnehmer an einer Diskussion über Fernsehprogramme immer wieder Arbeitsgemeinschaft der öffentlich-rechtlichen Rundfunkanstalten der Bundesrepublik Deutschland statt ARD und Zweites Deutsches Fernsehen statt ZDF sagen.

Neben gekürzten Wortformen, die nicht als Abkürzungswörter gesprochen werden, wie Ltr. für Liter, Mtr. für Meter, Min. für Minute oder Std. für Stunde, existieren international festgelegte Kürzel, die als Maß- und Mengeneinheiten fungieren, wie l für Liter, m für Meter, min für Minute, h für Stunde. Solche Kürzel dienen auch in Fachsprachen der schnelleren Verständigung: So steht z. B. in der Physik v für Geschwindigkeit (von lateinisch velocitas), in der Chemie O für Sauerstoff (von Oxygenium), in der Medizin bezeichnet H5N1 ein Grippevirus (nach den Bestandteilen Hämagglutinin und Neuraminidase).
Die Groß- oder Kleinschreibung von Abkürzungen bleibt übrigens auch in Zusammensetzungen erhalten: km-Zahl, H5N1-Virus.